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Zopilote Rey

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Siempre que se habla de los zopilotes, acude a la mente la imagen de grandes pájaros negros de aspecto desagradable, plumas ásperas y mal olor, que se alimentan de cadáveres y vuelan tan alto que parecen pequeñas manchas en el cielo.  Sin embargo, existe una variedad muy diferente llamada zopilote rey (Sarcoramphus papa), especie tropical de níveo plumaje que hasta hace algunos años era posible encontrar desde el centro de México hasta el norte de Argentina.

Aunque huele tan mal como sus primos y su carne no es comestible, el zopilote rey es un ave majestuosa y bella. Resalta el contraste del blanco plumaje de su cuerpo con el color oscuro de las plumas que rematan sus alas. Su cuello, en parte cubierto por pequeñas plumas grisáceas, tiene una sección desnuda de llamativos tonos rojizos, naranjas y amarillos.  Su cabeza está cubierta por plumas delgadas y finas de color obscuro que hacen resaltar sus pequeños y redondos ojos, su pico encarnado y la membrana que le protege las fosas nasales. Son aves muy vistosas y cada ejemplar se puede considerar como pieza de colección, razón por la cual son muy solicitadas por los parques zoológicos.

LABOR INCOMPRENDIDA

El zopilote rey se encuentra entre las especies "carroñeras", es decir, se alimenta exclusivamente de materia orgánica descompuesta, por lo que cumple muy importante labor de limpieza del medio ambiente. Su tarea, incomprendida y despreciada por los hombres, ayuda a evitar que se desaten epidemias, plagas y demás males que podrían propiciar los cadáveres de animales en descomposición.

Como "limpiadores" de la selva, los zopilotes rápidamente eliminan la carroña antes de que pueda estimular el desarrollo de enfermedades.   Esta ave juega un papel importante en la cadena trófica al iniciar el consumo del animal muerto y facilitar el acceso para que otros animales puedan alimentarse de estos restos orgánicos.    De acuerdo con la Biol. Marta Abúndez de González, representante de Pronatura, los zopilotes son aves "indicadoras de medio ambiente".  Es decir, su presencia es signo de equilibrio ecológico y su ausencia indica problemas de tipo ambiental.

Es muy poco lo que sabe del zopilote rey, pues no hay en México muchos especialistas dedicados al estudio de este raro animal y menos quienes se encarguen de elaborar un censo para conocer su población actual. Unicamente se sabe que es otra especie en peligro de extinción. En Yucatán hace tiempo que desapareció. Quizá exista todavía en los recuerdos de personas de cierta edad la difusa imagen de "zopilotes blancos y negros dándose un festín con el cuerpo de algún animal muerto".  Asimismo, estas aves de tan mala reputación protagonizan muchas leyendas, en las que se habla de la variación de su color, o se compara su forma de vida con la de algunas personas.

LA DESFORESTACION

De acuerdo con un estudio realizado por el Biol. Mauro Berlanga sobre el zopilote rey que habita en la Reserva de la Biosfera de Calakmul, Campeche -al parecer el único lugar de la Península de Yucatán donde aún se le puede encontrar-, las principales causas de la alarmante disminución de su número es la desforestación de las selvas tropicales y la persecución de que lo hace objeto el hombre. -El número de zopilotes rey en condiciones naturales ha disminuido por la destrucción de su hábitat, porque consumen restos envenenados por plaguicidas y por la captura para el comercio pues, como señalamos, es una especie muy cotizada por su rareza -señaló.

El zopilote rey es un ave majestuosa que necesita hasta siete años para alcanzar la madurez y coloración adulta. Pone un huevo al año en condiciones naturales y hasta tres en cautiverio. Le gusta sobrevolar solitario o en grupos no mayores de cinco aves. Con frecuencia lo hace en compañía de otros carroñeros que habitan el área, como el el Aura común (Cathartes aura) y el Carroñero común (Coragyps atratus).   El Biol. Berlanga señala que la Reserva de Calakmul es muy importante para el zopilote rey, sobre todo si se toma en cuenta que en otras regiones ha desaparecido por completo.

 

De las tres zonas consideradas más propicias para la conservación de esa especie, dos sufren seria desforestación: los Tuxtlas y la Lacandona, en Veracruz y Chiapas, respectivamente. La otra, en el Istmo de Tehuantepec, no cuenta con protección legal, por lo que el futuro de la especie en estos sitios es bastante incierto.  La Reserva de Calakmul colinda al sur con la de la Biosfera Maya en el Petén de Guatemala. En conjunto, ambas abarcan una superficie de casi dos millones de hectáreas, lo que las convierte en el área natural protegida con mayores expectativas para la preservación tanto del zopilote rey como de otras especies animales y vegetales que están a punto de desaparecer.

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Actualizado ( Jueves, 27 de Octubre de 2011 17:04 )  

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